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  • 优必选拟IPO,服务机器人的出路在哪里?

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      优必选拟A股IPO,现已接受中金公司辅导,2018年估值50亿美元。

      去年,美剧《西部世界》推出第二季,延续了之前的高热度之余,还刷新了第一季的豆瓣评分,得到8.9分的高分。

      这部美剧以未来机器人+悬疑为题材,描述了一座以西部世界为主题的巨型高科技乐园,提供拟真人的机器“接待员”,给游客杀戮与性欲的满足。随后接待员有了自主意识和思维,他们开始觉醒并怀疑这个世界的本质,进而觉醒并反抗人类的故事,将曾经受过的杀戮加诸于人类的身上。

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      机器人之忧

      《西部世界》里的接待员,是典型的服务机器人,通过进行大量的人机交互提供服务。这部美剧的设定,也是很多人近年来的忧虑。随着AI人工智能深度学习能力的提升,近几年机器人也收获了一大波关注。AI开始逐渐进入各个领域。而装载了深度学习AI芯片的机器人,也开始深入到生活和商业的方方面面。

      媒体和科学家于是开始幻想和预测:服务机器人通过大量的人机互动和深度学习,习得人类的逻辑思维甚至情感模式,将拥有可以匹敌人类的心智和超越人类的强大的计算能力。一旦这样的机器人,自我觉醒后,将会给人类造成巨大的威胁。

      这个担忧十分之吓人,但完全是想太多,只不过是人工智能的风口,给市场以机器人技术已到达临界点的错觉。机器人取代人类工作的趋势早已经开始,但可匹敌人类的机器人,还在梦中。

      如果将人工智能技术的发展阶段,从低级到高级水平分,分别是弱人工智能、强人工智能、超级人工智能。目前的技术还停留在弱人工智能阶段。只有AI技术进入到超人工智能阶段,可比拟人类的机器人才有被制造出来的可能。西部世界里能与人类无异的机器人,和现在市场上机器人,彷佛不是同一个品种的产品。

      AI技术的局限,让人类免受于机器人的威胁。但另一方面,也大大制约了机器人的技术进展。毫无以为,机器人在近距离“听话”和“看见事物"的能力越发进步,则是得益于AI技术的进步,近场语音识别与视觉识别技术迅猛发展。

      但服务机器人更核心需要在某个范围能”听话“和”听懂人们的话“,这就需要较高的远场语音识别能力和自然语言理解技术——但很可惜的是,两项核心技术当前并未有重大突破。

      这就决定了服务机器人的上限——机器人生产商只能在AI入门技术上开发产品。没有技术壁垒的加成,机器人产品很容易就会陷入同质化的境地。而核心技术尤其是自然语言理解,很难在数年间有重大突破。低壁垒和同质化的行业特点,将持续相当一段时间。

      由于服务机器人生产商难以通过打磨技术构造核心壁垒,那落地不同的应用场景的能力,将成为企业核心竞争力的所在。

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      从优必选看机器人行业现状

      在行业陷入同质化局面之际,有几个佼佼者通过打磨不同应用场景的差异化产品杀出重围。优必选就是其中最有代表性的企业之一,其开发产品品类较为齐全,可从它身上一观机器人行业现状。

      优必选是一个十分年轻的企业,成立于2012年,是一家集人工智能和人形机器人研发、平台软件开发运用及产品销售为一体的高科技企业。凭着优秀的技术及产品,优必选多次得到资本市场的青睐。

      2018年5月,优必选完成C轮融资,融资金额约8.2亿美元,对应估值为50亿美元。该次C轮融资由腾讯领投,工商银行、海尔、民生证券等跟投,方鼎晖资本追加投资。2019年4月22日,优必选在深圳证监局进行了备案,接受了上市辅导。

      从诞生至今,优必选从人形机器人的核心源动力舵机研发起步,逐步推出了消费级人形机器人Alpha系列、STEM教育智能编程机器人Jimu、智能云平台商用服务机器人Cruzr、大型双足机器人Walker、巡检机器人ATRIS、IP机器人等多款产品。

      正如上文所说,当前同质化、低壁垒的行业背景下, 服务机器人企业竞争的本质是应用场景的构建能力。而优必选针对不同应用场景的落地,构建了不同系列的服务机器人,但落地和销售却未尽如人意。

      前景最明朗的,是JIMU系列是优必选推出的模块编程机器人系列。编程机器人引导孩子根据不同情景相应的给机器人设计不同程序,学会编程指令。模块编程机器人技术难度中等,参与者数量也中等;价格为几十到上千不等,总体性价比较高;带来教育价值较高,未来确定性强。

      而优必选其他系列的产品,和同市场的其他领先产品一样,尽管非常优秀,却不见得能拨云见日,大部分陷入陷入叫好不叫座的尴尬场面。

      比如优必选的传统核心产品Alpha系列。类人机器人是服务机器人领域技术难度最高的领域。该细分领域壁垒较高,参与者不多,只有优必选、能力风暴、森汉科技等几家公司。但类人机器人领域普遍放量非常差。又比如新推出的大型双足机器人Walker系列,其具备踢球、跳舞等多种互动运动能力,和新推出的巡检机器人ATRIS系列系列产品。

      这几个产品的增量非常有限。目前市场的优秀的同类产品面临着优必选一样的问题,尽管产品高端,价格却十分昂贵(大型双足机器人达数十万元、巡航机器人可达上百万元),它们却面临着增量功能鸡肋、存在较大安全隐患的种种问题,导致这几类的服务机器人放量缓慢。

      图:优必选的Alpha系列产品

      不论是从技术上、产品研发上,还是资金储备上,优必选无疑都是服务机器人行业的佼佼者。可是,同质化、壁垒低的行业大背景下,连优必选都面临着各产品均较难快速放量的困局。管中窥豹,这恐怕是整个服务机器人行业面临的问题。

      在人机交互最核心技术的发展并未有重大突破的情况下,如何在不同场景落地并杀出一方天地?这是每个服务机器人厂商面临的问题。有的低端产商开始打价格战,厮杀得狼藉一片,证明了此路不通;而优必选这样成功的行业龙头,也只有去推动实现场景应用的落地,才能继续走下去。

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